El orbitador Mars Express de la Agencia Espacial Europea ha captado una impresionante fotografía del cráter Korolev, en Marte. En ella se aprecia una capa blanca que no es nieve, sino hielo de agua, que está presente durante todo el año.

La imagen es un mosaico compuesto a partir de cinco imágenes distintas tomadas cada una en una órbita diferente por la cámara estéreo de alta resolución de la Mars Express. El crácter, llamado Korolev, que tiene 82 km de ancho y está ubicado en las tierras bajas del norte de Marte, muy próximo a un gran campo de dunas, conocido como Olympia Undae, es un buen ejemplo de cráter marciano bien preservado.

La capa de hielo de agua del centro del cráter tiene 1,8 km de grosor. Este depósito helado forma un glaciar que comprende unos 2200 kilómetros cúbicos de hielo no polar en Marte. Que esté siempre presente se debe a un fenómeno, conocido como trampa de frío: entre el suelo y el borde del cráter hay una distancia de 2km. La parte más profunda del cráter contiene hielo, que enfría el aire situado encima de este depósito de hielo. El aire frío es más pesado que el caliente, por lo que desciende, por lo que crea una especie de capa de aire frío perenne sobre el hielo, como si fuera un escudo protector. Esa capa fría es lo que garantiza que el hielo no se caliente y desaparezca.

La misión Mars Express se lanzó el 2 de junio de 2003 y alcanzó el Planeta rojo seis meses después. Entró en órbita alrededor de Marte el 25 de diciembre, de manera que este mes se cumplen 15 años desde el inicio del programa de ciencia de esta nave.

El cráter marciano recibe su nombre, Korolev, de un científico ruso considerado el padre de la tecnología espacial, el ruso Sergei Korolev. Entre otros, Korolev puso en marcha un buen número de misiones conocidas, como el programa Sputnik, que puso en órbita alrededor de la Tierra a los primeros satélites artificiales. También participó en los programas Vostok y Vokshod, de exploración espacial tripulada; Vostok fue la nave espacial que llevó al primer humano, Yuri Gagarin, al espacio en 1961.También trabajó en los precursores de la exitosa nave Soyuz.

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